ARCHÉOPTÉRYX: Un dinosaure volant à l'origine des oiseaux ?

- Par : Dinosaure Rex

ARCHÉOPTÉRYX: Un dinosaure volant à l'origine des oiseaux ?

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Il existe un dinosaure que les experts paléontologues considèrent comme étant un spécimen de transition entre les dinosaures et les reptiles volants que nous appelons « oiseaux » de nos jours : l’Archéoptéryx ou Archaeopteryx. Il dispose à la fois de caractéristiques attribuées aux aviens mais également de caractéristiques attribuées aux animaux « reptiles », ce qui fait de lui le plus vieil « oiseau » identifié. Découvert en Bavière en 1860, les allemands le nomment « Urvogel » ce qui signifie « premier oiseau ».

FOSSILES D’ARCHEOPTERYX

En 1860, c’est en Allemagne, dans un gisement de calcaire qu’a été retrouvé une mystérieuse plume.

L’année suivante, c’est un squelette quasi complet d’un reptile volant qui a été trouvé non loin de Langenaltheim, en Allemagne. A ce squelette, plus tard identifié comme étant celui d’un Archéopteryx, manquait la totalité du crâne. Il a été vendu par la suite au Musée d’Histoire Naturelle de Londres.

En 1874, un squelette davantage complet que celui découvert en 1871 a été percé à jour non loin d’Eichstatt par un fermier. Ce spécimen a été nommé « Spécimen de Berlin » est le premier a disposer de sa tête en intégralité. Finalement, les ossements fossilisés d’Archéoptéryx ont fini par être cédés au Humboldt Museum fur Naturkunde (Musée d’Histoire Naturelle de Humboldt).

Fossile Archaeopteryx

Photo d'un Fossile Archéoptéryx très bien conservé.

A QUELLE EPOQUE VIVAIT ARCHEOPTERYX

Archépoptéryx signifie du grec archaios « ancien » et pteryx « aile ». Cela donne « ailes antiques » si on le traduit en français courant.

A l’heure actuelle, seulement deux espèces d’Archéopteryx ont été clairement idéntifiées. La première « Archéoptéryx Lithographica » et la seconde « Archéoptéryx Siemensii ».

Comme nous venons de l’évoquer, Archéoptéryx vivait en Allemagne et plus particulièrement sur le territoire de la Bavière. L’analyse de ses différents squelettes et des strates rocheuses indiquent qu’il vivait vers la fin du Jurassique, il y a 155 à 150 millions d’années, environ, dans un environnement et un climat relativement chaud et sec.

Figurine Archéoptéryx Volant

QUELLE TAILLE FAISAIT ARCHEOPTERYX ?

Si l’on devait comparer l’Archéoptéryx avec un animal familier, on pourrait dire qu’il était semblable au pigeon que nous connaissons, selon PLOS ONE. D’un poids estimé entre 0,8kg à 1kg tout au plus, sa taille pouvait atteindre 50cm environ pour les plus grands spécimens allant du bec jusqu’au bout de sa longue queue.

Les différents spécimens découverts au fur et à mesure du temps ont permis d’identifier que l’Archéoptéryx avait des plumes sur les ailes, la queue et même sur se pattes. Son plumage duveteux est très ressemblant à celui de Sinosauropteryx.

Taille Espèces Archéoptéryx

Il est intéressant de noter que les spécimens d'Archéoptéryx trouvés jusqu'à présent ne présentent pas de plumes sur la partie supérieure du cou et de la tête, ce qui pourrait être le résultat du processus de préservation.

ARCHEOPTERYX POUVAIT-IL VOLER ?

Christian Foth, un éminent Paléontologue Suisse a déclaré que la forme asymétrique des plumes d’Archaeopteryx sont « liées à une performance aérodynamique élevée ». Selon Foth, il serait possible que notre dinosaure volant ait pu voler. Cependant, il n’est pas sûr qu’il s’agisse d’un vol battant ou bien d’un vol planeur.

L’analyse de l’épaule d’Archéoptéryx nous indique que sa capacité à réaliser le vol battant aurait été extrêmement limitée. Son ossature pencherait plutôt pour un vol planeur d’arbres en arbres. Foth a d’ailleurs déclaré à ce sujet que l’archéoptéryx pouvait utiliser le « vol battant sur un très courte distance » dans des situations particulières telles que la « chasse ou l’évasion ».

Tapis Chambre Enfant

Pour finir sur cette théorie, un chercheur du CNRS du nom de Emmanuel de Margerie a déclaré suite à l’analyse des ossements que l’anatomie d’Archéoptéryx ressemblait beaucoup à « un oiseau comme le faisan » qui n’ont recours qu’au vol battant et actif « seulement pour certaines occasions » et qu’il n’était pas du tout optimisé pour le « vol durable » comme certains oiseaux de mer.

QUE MANGEAIT ARCHEOPTERYX

On sait peu de choses sur son régime alimentaire. Cependant, Archéoptéryx était carnivore et aurait mangé de petits reptiles, des amphibiens, des mammifères et des insectes. Il a probablement saisi de petites proies avec ses seules mâchoires, et a peut-être utilisé ses griffes pour aider à attraper de plus grosses proies.

Proies Archaeopteryx

Illustration Archéoptéryx chassant sa proies. © Durbed, Wikimedia commons, CC by-sa 3.0

ARCHEOPTERYX EST-IL UN OISEAU OU UN DINOSAURE ?

L’Archéoptéryx est très bien connu des scientifiques sur certains aspects, grâce notamment à la découverte de nombreux ossements et spécimens fossilisés et conservés en bon état. Les experts ont cependant un point de débat qui ne fait pas l’unanimité depuis des années : Archéoptéryx était-il un dinosaure ou un oiseau ? Voici les données anatomiques qui penche en faveur des experts pro « oiseau ».

La taille et le poids.

La quasi-totalité des oiseaux modernes disposent d’un poids et d’une taille relativement faible. Un spécimen adulte d’Archéoptéryx ne pesait seulement 0,8 kg à 1kg pour 50cm au maximum, semblable au pigeon.

Les plumes.

Les paléontologues le savent et en sont certains, Archaeopteryx était un reptile à plumes. Disposées sur tout son corps, la structure même de ces plumes était très semblable à ceux de nos oiseaux contemporains.

Le bec et le crâne.

On sait qu’Archaeopteryx avait un crâne relativement fin et long, tout comme son bec. Cela ressemble beaucoup à bon nombre d’espèces d’oiseaux modernes.

Illustration Archeopteryx

Voici maintenant, les différentes preuves qui pencheraient pour une interprétation d’Archéoptéryx appartenant aux « dinosaures » :

La queue.

L’une des caractéristiques appartenant à tous les dinosaures est la queue. Longue et osseuse, elle n’est pas présente chez les oiseaux.

Les dents.

Archéoptéryx avait un bec armé de dents pointues, comme celles des dinosaures carnivores, en format plus petit, bien entendu.

Structure des ailes.

Les experts penchant pour la version « dinosaure » d’Archéoptéryx mettent en avant le fait que sa structure osseuse ne permette pas le vol battant sur de longues distances.

Il existe également un certain nombre d’autres aspects du spécimen qui penchent davantage la balance du côté « oiseau » ou du côté « dinosaure ». Pour ne citer qu’un des nombreux points de divergence : les experts ont déterminé qu’il fallait une période de 3 ans pour qu’un spécimen Archéoptéryx atteigne la maturité en termes de taille. Pour les oiseaux, c’est une durée bien trop longue qui n’est retrouvée nulle part ailleurs. Alors, Archéoptéryx est-il l’exception ou n’est-il tout simplement pas une espèce appartenant aux oiseaux ? A vous de vous faire votre propre opinion.

COULEUR DE L’ARCHEOPTERYX

En 2011, une analyse menée par des spécialistes a démontré que les plumes de l’Archéoptéryx étaient de couleur noire. Cette même découverte a été relayée par une revue bien connue dans le milieu : Nature Communications.

D’autre part, en 2013, une analyse beaucoup plus poussée avec l’utilisation de plusieurs méthodes scientifiques ont permises de déterminé que les plumes de ce « dinosaure oiseau » avait différentes couleurs, probablement claires aux pointes noires. Les résultats ont été publiés dans le JAAS (Journal of Analytical Atomic Spectrometry).

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EN RÉSUMÉ :

  • Signification : Archaeopteryx signifie « ailes antiques ».
  • Epoque : Il vivait à la fin de la période Jurassique (155 à 150 millions d’années).
  • Habitat : Allemagne.
  • Taille : Similaire au pigeon, 50cm ailes déployées sur les individus les plus grands.
  • Poids : Il pesait 0,8kg à 1kg maximum.
  • Régime alimentaire : Carnivore, amateur de petites proies.

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