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COMPSOGNATHUS: Qui était ce petit dinosaure carnivore ?

COMPSOGNATHUS: Qui était ce petit dinosaure carnivore ?

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Compsognathus, affectueusement appelé "Compy" ou "Compies", était un théropode carnivore qui vivait il y a 150 millions d'années, à l'époque jurassique. Il est reconnu comme étant l’un des plus petits dinosaures jamais enregistrés. Il est possible que l'espèce ait également survécu au début du Crétacé. Deux spécimens retrouvés à plus de 100 ans d'intervalle sont les seuls vestiges de ce petit dinosaure. Compsognathus a atteint la taille d'un petit poulet à maturité et est connu pour être l'un des plus petits théropodes à avoir été découvert. Malgré cela, il y a des raisons de croire que Compsognathus était le plus grand carnivore de sa région à l'époque.

ETHYMOLOGIE

Lorsque Joseph Oberndorfer a reçu le premier fossile de Compsognathus en 1859, il tenait dans ses mains le plus petit squelette de dinosaure jamais découvert. L'espèce a ensuite été nommée Compsognathus, du grec "mâchoire élégante", par Johann A. Wagner. Avec une si petite mâchoire par rapport aux autres théropodes, il est facile de voir comment Compsognathus a reçu son nom. Ses petites mâchoires étaient capables d'attraper et de manger de petits lézards et insectes, mais des théropodes plus grands auraient pu avaler Compsognathus en entier. À la fin du XXe siècle, les paléontologues ont découvert des dinosaures encore plus petits que Compsognathus, ce qui l'a fait descendre dans la liste des plus petits dinosaures découverts.

Compsognathus Dessin

Compsognathus Dessin Réaliste.

A QUOI RESSEMBLE COMPSOGNATHUS ?

Le Compsognathus se déplaçait sur ses longues pattes arrière. Ses membres postérieurs étaient beaucoup plus longs que les membres antérieurs, mais contrairement à la spéculation initiale, chaque membre avait trois doigts. On pensait que les membres antérieurs n'avaient que deux doigts griffés car la première découverte n'avait que deux doigts, mais le second fossile retrouvé en France a dissipé cette croyance. La griffe avant avait trois doigts griffés qui auraient servi à attraper des proies agiles.

Compsognathus avait une petite tête étroite au bout de son long et mince cou. De nombreuses petites dents pointues y étaient utilisées pour immobiliser la proie jusqu'à ce qu'elle soit avalée en entier. Le Compsognathus avait également des yeux d'une taille disproportionnée. Ceux-ci auraient pu donner à Compsognathus la vision nécessaire pour localiser et capturer ses proies qui se déplaçaient rapidement.

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QUAND VIVAIT-IL ?

Le territoire que Compsognathus appelait sa maison était un archipel préhistorique qui a déposé sa flore et sa faune dans ce qui est aujourd'hui l'Europe. À l'époque du Kimméridgien, à la fin du Jurassique (150 millions d’années), l'archipel habité par Compsognathus était tropical et les lagunes qui s'y trouvaient auraient fourni à l'espèce une nourriture abondante sous forme de lézards et d'insectes. Comme aucun grand prédateur n'a été découvert sur le territoire de Compsognathus pendant son séjour, il est raisonnable de penser que l'espèce est restée à proximité de l'archipel pour se protéger. Les deux spécimens qui ont été collectés étaient accompagnés en fossilisation par des poissons, des crustacés et des mollusques marins. Certains pensent que la seule menace de Compsognathus pourrait avoir résidé dans l'eau.

Compsognathus Jurassic World

Reproduction réaliste du Compsognathus - Source: Jurassic World

QUELLE TAILLE FAISAIT COMPSOGNATHUS ?

Compsognathus était un carnivore élancé, de la taille d'un poulet. La plus longue des deux espèces découvertes mesurait 120cm de long et plus de la moitié de la longueur était comptabilisée dans la queue. Toutes les caractéristiques du Compsognathus étaient minces, de la queue à la tête. Les plus grands spécimens atteignaient probablement environ 4,5kg

A QUELLE VITESSE COURAIT COMPSOGNATHUS ?

Sa queue extrêmement longue, plus longue que le corps, le cou et la tête réunis, lui permettait d'être plus équilibré lorsqu'il effectuait des virages à grande vitesse. Les experts estiment que Compsognathus pouvait courir jusqu'à 40km/h. Cela aurait donné à ces carnivores la capacité d'attraper des insectes volants et des lézards en fuite ainsi que toute autre créature vivante assez petite pour être avalée entière.

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COMMENT COMPSOGNATHUS SE DEPLACAIT-IL ?

Tout indique que Compsognathus était un dinosaure agile et bipède. Ses membres antérieurs étaient loin d'être assez longs pour toucher le sol et les membres postérieurs étaient construits pour soutenir et transporter sa petite structure. Compsognathus devait être rapide pour attraper sa proie. 

Malgré sa petite taille, Compsognathus pourrait avoir été le principal prédateur terrestre à l'époque où il était en Europe. Les paléontologues n'ont pas encore découvert d'autres dinosaures terrestres dans l'habitat de Compsognathus à la fin du Jurassique, lorsqu'il prospérait. Son habitat était un archipel tropical qui bordait la mer préhistorique de Tethys, qui a peut-être joué un rôle de barrière pour les plus grands dinosaures.

Compsognathus Course

QUE MANGEAIT COMPSOGNATHUS ?

Les paléontologues ont eu la chance de découvrir, dans les deux fossiles, les restes de petits lézards que Compsognathus consommait. On a d'abord pensé que ces petits lézards pouvaient être des fœtus fossilisés, mais ils ont ensuite été identifiés comme une petite espèce de lézard. Un fossile qui se trouvait dans l'estomac d'un Compsognathus a été identifié comme une espèce de Bavarisaurus. Le petit lézard a été avalé entier et on pense que le Compsognathus a avalé toutes ses victimes entières puisque son régime alimentaire principal serait constitué de petits vertébrés et d'insectes.

FOSSILES DE COMPSOGNATHUS

Tout ce que l'on sait de Compsognathus provient de deux fossiles bien conservés trouvés respectivement en Allemagne et en France. Le premier fossile a été acheté en 1859 par un collectionneur de fossiles du nom de Joseph Oberndorfer et a ensuite été nommé par Johann A. Wagner. On estime que ce spécimen provient de la formation de Painten dans la localité de Kapfelburg en Allemagne. Il peut maintenant être vu à l'Institut bavarois de paléontologie et de géographie historique à Munich, en Allemagne. L'institut a acheté le fossile à Joseph Oberndorfer en 1865.

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Le deuxième fossile connu de Compsognathus a été découvert par un propriétaire de carrière en 1971. Louis Ghirardi a localisé le fossile dans sa carrière située à Nice, en France. Avec sa découverte, les scientifiques ont réalisé que le spécimen acheté par Joseph Oberndorfer était un jeune. Les estimations de taille et de poids ont été réécrites et les paléontologues ont fait un pas de plus vers la détermination de l'activité biologique de Compsognathus. Le Muséum national d'histoire naturelle a acquis la propriété de ce fossile en 1983. Près de 30 ans plus tard, ces deux fossiles sont toujours les seuls représentants de leur espèce. Leur espèce, Compsognathus longipes, est également la seule du genre Compsognathidae.

L’IMPORTANCE DU COMPSOGNATHUS CHEZ LES PALÉONTOLOGUES

La principale contribution de Compsognathus à la science est venue dans le domaine de l'évolution des oiseaux. Bien qu'il n'ait pas eu de plumes, Compsognathus a contribué à la théorie de Thomas Huxley sur l'évolution des oiseaux. En 1868, Huxley a été contraint de comparer Compsognathus à Archéoptéryx en raison de leurs nombreuses similitudes. L'Archéoptéryx, qui est célèbre pour être l'un des premiers dinosaures à plumes ou proto-oiseaux, avait également été trouvé dans les mêmes formations calcaires que celles qui ont donné Compsognathus. Huxley a découvert qu'à part les ailes, l'Archéoptéryx était presque identique au Compsognathus. Il a utilisé ces découvertes pour créer sa théorie de l'évolution des oiseaux, affirmant que les oiseaux d'aujourd'hui ont évolué à partir de petits théropodes carnivores. En 1896, Othniel Marsh a reconnu Compsognathus comme une véritable espèce de Dinosauria, renforçant ainsi la relation entre les petits théropodes et les oiseaux. La théorie de Huxley comparant Compsognathus à Archaeopteryx a persisté pendant plus de 140 ans et est encore largement acceptée aujourd'hui.

Compsognathus Jurassic Park

EN RESUME :

  • Signification : Compsognathus signifie « mâchoire élégante         ».
  • Epoque : Il vivait à la fin du Jurassique (155-150 millions d’années).
  • Habitat : Europe (Allemagne, France …)
  • Taille : 60 à 120cm.
  • Poids : 4,5kg.
  • Régime alimentaire : Carnivore.

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