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ELASMOSAURUS: Tout savoir de ce dinosaure serpent des mers.

ELASMOSAURUS: Tout savoir de ce dinosaure serpent des mers.

de lecture - mots

L'élasmosaurus était un grand reptile marin au cou extrêmement long de la famille des Plésiosauridés qui vivait dans l'océan du Crétacé Supérieur il y a 65 millions d'années, autour de l’Amérique du Nord. Ce groupe n'est pas un groupe de dinosaures, mais est reptilien et appartient au groupe familial Plesiosauria.  Ce genre avait un cou semblable à celui d'un serpent et un grand corps large qui ressemblait à celui d'une tortue sans sa carapace.

ETHYMOLOGIE

Elasmosaurus signifie « reptile ruban » à cause de sa façon de se déplacer. Son nom générique Elasmosaurus Paltyurus quant à lui signifie « reptile à plaque mince » et « queue plate ».

Figurine Elasmosaurus

A QUOI RESSEMBLAIT-IL ?

Parmi les plus grands plesiosaurus, de plusieurs tonnes, l'Elasmosaurus avait quatre longues nageoires en forme de pagaie, un cou extrêmement long (le plus long de tous les Plesiosaurus) surmonté d'une tête minuscule, et une queue courte (généralement pas plus longue que les nageoires).  Seul son cou représente plus de la moitié de la longueur totale de son corps.  Imaginez que là où les êtres humains ont sept ou huit vertèbres dans le cou, l'Elasmosaurus en avait 75-76.

Les plésiosaures de même type avaient généralement un corps large et une queue courte.  Alors que les premiers élasmosauriens étaient petits, à la fin du Crétacé, leur taille avait augmenté pour atteindre 14 mètres.

Illustration Elasmosaurus

FOSSILES D’ELASMOSAURUS

L'élasmosaurus a été nommé par le paléontologue E. D. Cope en 1868 (d'après un fossile trouvé dans le Wyoming, aux États-Unis). D'autres fossiles d'élasmosaures ont également été trouvés en Amérique du Nord, dans le schiste de Pierre du Crétacé supérieur de l'ère campanienne, dans l'ouest du Kansas, à l'est des montagnes Rocheuses, dans les grandes plaines allant de la vallée de Pembina au Canada au Nouveau Mexique. Cette zone était auparavant recouverte d'eau de mer et fréquentée par de nombreux animaux préhistoriques.

On trouve des restes d'élasmosaures dans le schiste fossilifère gris foncé de la région, qui est parsemé de lignes de gypse.  Le schiste de Pierre est d'origine marine et se trouve au fond de la voie maritime intérieure occidentale.  Cette zone de schiste est liée à d'autres schistes marins qui existent plus à l'ouest, comme le schiste de Bearpaw, le schiste de Mancos et le schiste de Lewis, ainsi que la formation de Lea Park dans le centre de l'Alberta, au Canada.

Fossile Elasmosaurus Reconstitution

Dans les mêmes gisements de Pierre, on a trouvé des découvertes telles que le requin lamniforme du Crétacé supérieur, l'ichtyosaure, les vertèbres de Mosasaurus, ainsi que de nombreux fossiles invertébrés d'ammonites, de coraux, de baculites (comme le céphalopode), de gastéropodes, de crevettes, d'escargots, d'oursins et d'inoceramus.

QUAND VIVAIT ELASMOSAURUS ?

Ce genre a vécu pendant le Crétacé supérieur et s'est éteint lors de l'extinction massive du Crétacé-Paléogène il y a environ 65 millions d'années. Les océans étaient l'habitat de l'Elasmosaurus.

Au cours du Crétacé supérieur, lorsque l'élasmosaure sillonnait la terre, la mer intérieure occidentale se trouvait sur la terre de ce qui est aujourd'hui connu sous le nom d'Amérique du Nord.  Au lieu de la terre plate et sèche qui existe aujourd'hui dans la région, à l'époque de l'Elasmosaurus, c'était une terre de marais marécageux et de mers peu profondes. Il y a 70 millions d'années, l'Elasmosaurus a nagé au-dessus de ce qui est aujourd'hui une terre de briques et de mortier où vivent de nombreuses personnes.

Peluche Dinosaure Aquatique

En fait, cela pourrait expliquer pourquoi nous trouvons aujourd'hui tant de restes de dinosaures et d'autres animaux préhistoriques bien conservés. Le rôle de l'environnement dans la fossilisation est crucial pour la préservation réelle. La meilleure façon de fossiliser est d'être recouvert (enterré) au fond d'une masse d'eau où il est recouvert de tonnes de sédiments.  Ce type d'environnement couvert est nécessaire pour éviter le pillage et la dispersion. Avec le temps, les dépôts sédimentaires à l'embouchure des rivières et au fond de la mer s'accumulent de plus en plus, ajoutant la couverture et la pressurisation nécessaires pour former des fossiles.

DE QUELLE TAILLE ETAIT ELASMOSAURUS ?

Selon les estimations des experts sur la base des fossiles récoltés, la taille de ce grand reptile marin devait avoir atteint 10 à 14 mètres au maximum pour les plus gros spécimens de l’espèce. Il pesait environ 2 tonnes.

Taille Elasmosaurus

QUE MANGEAIT ELASMOSAURUS ?

L'élasmosaurus mangeait des petits poissons osseux, des créatures marines ressemblant à des calmars et des mollusques.  On trouve des gastrolithes avec les restes d'élasmosaures, il est donc possible qu'ils aient été utilisés comme aide à la digestion.  Personne ne sait vraiment si cela n'aurait été qu'un effet secondaire (en fait, l'utilisation des pierres pour ajouter du poids dans les grandes masses d'océan loin des côtes).

L'élasmosaurus mangeait des poissons et d'autres animaux nageurs ainsi que des céphalopodes sans coquille.  Ils avaient de fortes mâchoires et des dents pointues. Certains Plésiosaures ont été retrouvés avec de petites pierres dans l'estomac ; celles-ci ont pu être utilisées pour les aider à broyer leur nourriture, ou comme lest, pour les aider à plonger.

Les mâchoires de l'Elasmosaurus étaient probablement assez fortes, du moins assez pour mordre à travers les grandes coquilles d'œufs de ses proies.  S'il est vrai que les gastrolithes étaient utilisés comme aide alimentaire et comme moyen d'ajouter du poids, alors l'élasmosaure pouvait aussi être un mangeur de fond.

Proie Elasmosaurus

COMMENT SE DEPLAÇAIT-IL DANS L’EAU?

Le cou extrêmement long de notre dinosaure aquatique était la clé de sa survie dans l'océan. Cependant, contrairement à ce que la plupart des gens pensent, son cou ne lui permettait pas de sortir de la mer pour chercher de la nourriture, mais bien plus de maintenir une flottabilité stable lorsqu'il nageait dans l'océan.

L'élasmosaurus nageait lentement à l'aide de ses quatre nageoires en forme de pagaie, comme les tortues modernes.

Contrairement aux idées reçues, l'élasmosaure (comme tout plésiosaure) n'était pas capable de lever son long cou au-dessus de l'eau, sauf s'il se trouvait près d'un rivage et pouvait appuyer son corps sur la terre ferme pour faire pression. L'élasmosaure nageait dans les eaux profondes.  On pense que ce genre aurait fait preuve d'une grande habileté sous la mer, avec ses quatre nageoires - un trait caractéristique de Plesiosauridé qu'aucun animal moderne ne présente.

Elasmosaurus Océan

REPRODUCTION DE L’ELASMOSAURUS 

Pendant des années, on a supposé que les plus petits plesiosaures auraient été assez proches de la terre ferme pour pondre leurs oeufs sur des plages de sable un peu comme les Reptilia modernes.  Cependant, les scientifiques se rendent maintenant compte que les plesiosaures ont donné naissance à des petits comme le font les mammifères modernes.  On pense qu'après la naissance, le plesiosaure se comporterait comme les baleines modernes en ce qui concerne les soins parentaux des petits.

ELASMOSAURUS EST-IL LE MONSTRE DU LOCH NESS ?

À en juger par toutes ces photos truquées, on pourrait faire valoir que le monstre du Loch Ness ressemble beaucoup à l'Elasmosaurus (même si on ne tient pas compte du fait que ce reptile marin était incapable de tenir son cou hors de l'eau). Certains cryptozoologues insistent, sans la moindre preuve fiable, sur le fait qu'une population d'Elasmosaures a réussi à survivre dans le nord de l'Ecosse. Bien entendu, ce ne sont que de pures fabulations.

Housse Couette Dinosaure Cosmonaute

IL EXISTE UNE SEULE ESPECE D’ELASMOSAURUS

Comme de nombreux reptiles préhistoriques découverts au XIXe siècle, l'élasmosaurus a progressivement accumulé un assortiment d'espèces, devenant un "taxon-poubelle" pour tout plesiosaure qui lui ressemblait, même de loin. Aujourd'hui, la seule espèce d'Elasmosaurus qui subsiste est E. platyurus ; les autres ont depuis été déclassés, synonymes d'espèces types, ou promus à leur propre genre (comme cela s'est produit avec Hydralmosaurus, Libonectes et Styxosaurus).

ELASMOSAURUS ET LA GUERRE DES OS

C’est en 1868 que la guerre des os commence suite à la reconstitution d’un fossile atypique de la part de Cope, reçu par un médecin du Kansas. Cope fini par nommer le spéciment « Elasmosaurus » et placa le crâne de celui-ci au bout de sa queue très courte au lieu de la placer au bout de son cou. Il faut savoir qu’à cette époque, un reptile marin de la sorte avec cette taille était une chose peu courante.

Elasmosaure Os

Le très célèbre paléontologue Othniel Charles Marsh signala cette erreur dans un journal scientifique et humilia Cope auprès de tous. La guerre des os s’est ensuite déclarée suite à la découverte de Cope d’un fossile d’Hadrosaurus sur un site du new Jersey. Par la suite, Marsh ayant vu le nombre impressionnant de découverte d’os fossilisés sur le site, il paya les employés de fouille pour lui envoyer tous les fossiles les plus intéressants. C’est ainsi que commença la « Guerre des Os ».

EN RESUME

  • Signification : Elasmosaurus signifie « reptile à plaque mince » ou « reptile ruban ».
  • Epoque : Il vivait au Crétacé Supérieur.
  • Habitat : Amérique du Nord.
  • Taille : 10 à 14 mètres de long.
  • Poids : Environ 2 tonnes.
  • Régime alimentaire : Carnivore.

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