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MICRORAPTOR: Tout savoir de ce Dinosaure à quatre ailes

MICRORAPTOR: Tout savoir de ce Dinosaure à quatre ailes

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Microraptor était l'un des plus petits dinosaures qui ait vécu. Il était apparenté au Velociraptor et à d'autres Dromaeosaures, un groupe de petits chasseurs féroces. Le Microraptor avait de longues plumes d'oiseau sur ses bras et ses jambes. Cependant, contrairement aux oiseaux, les ailes du Microraptor n'étaient pas assez grandes pour supporter le poids de l'animal et le laisser voler. Il ne pouvait que planer d'une branche à l'autre. Il passait la plupart de son temps dans les arbres, à chasser de petites proies telles que des lézards et des mammifères. Le vol à voile lui permettait également d'échapper aux prédateurs.

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Tu l’auras compris, nous allons aujourd’hui discuter du Microraptor, son habitat, sa taille, l’époque à laquelle on pouvait l’observer … et beaucoup d’autres faits intéressants sur ce reptile fascinant.

Jouet Dinosaure Plumes

FOSSILES DE MICRORAPTOR

Le Microraptor, un genre découvert dans les gisements du Liaoning en 2000, possédait de longues plumes sur les bras et les jambes, une condition suggérée pour l'Archéoptéryx.

Fossile Microraptor

Ossements fossilisés appartenant au Dinosaure Microraptor.

Le nom « Microraptor » et son origine est en effet assez discuté. La première description du genre et du premier spécimen s’est en fait avéré être une grande escroquerie. Une sorte d’assemblage de plusieurs espèces de dinosaures à plumes passé aux USA dans le but d’être revendu illégalement a finalement été mis au jour par un certain Xu Xing, de l’institut de paléontologie de Pékin. Ayant découvert le reste du spécimen et la queue prélevée, c’est seulement quelques mois plus tard qu’il décrit le spécimen et le nomme Microraptor Zhaoianus.

QUAND LE MICRORAPTOR VIVAIT-IL ?

Du grec mīkros : "petit" et du latin raptor : "celui qui saisit", son nom Microraptor signifie « Petit Voleur ». L'un des aspects les plus frappants de Microraptor est le moment où il a vécu : au début du Crétacé, il y a environ 130 à 125 millions d'années dans le nord-est de la Chine, ou 20 à 25 millions d'années après l'Archéoptéryx du Jurassique tardif, le proto-oiseau le plus célèbre du monde. Cela implique ce que de nombreux experts avaient déjà soupçonné, à savoir que les dinosaures se sont transformés en oiseaux plus d'une fois au cours de l'ère mésozoïque (bien qu'il soit clair qu'une seule lignée ait survécu jusqu'à l'époque moderne, comme le déterminent le séquençage génétique et la cladistique évolutive).

Vol Plané Microraptor

Microraptor en plein Vol Plané, les ailes déployées.

LE MICRORAPTOR ÉTAIT UN PETIT DINOSAURE VOLANT

Le Microraptor a bouleversé le monde de la paléontologie d'une autre manière : pendant des années, on a cru que Compsognathus du Jurassique était le plus petit dinosaure du monde, ne pesant qu'environ 2 à 3 kg. Le Microraptor a quant à lui considérablement abaissé la barre de taille et de poids puisque Holtz, suite à une analyse de son fossile l’a estimé à 90cm de long au maximum pour un poids d’environ 1 à 2,3 kg pour un spécimen adulte. Certaines personnes ne sont toujours pas prêtes à classer cette créature comme un véritable dinosaure (en utilisant le même raisonnement selon lequel ils considèrent l'Archéoptéryx comme le premier oiseau, plutôt que ce qu'il est réellement, un dinosaure semblable à un oiseau).

Taille Microraptor

Taille du Microraptor comparée à l'Homme.

LE MICRORAPTOR AVAIT QUATRE AILES

Lorsqu'il a été découvert au début du nouveau millénaire, en Chine, Microraptor a donné un choc majeur aux paléontologues : ce dinosaure ressemblant à un oiseau avait des ailes sur ses membres avant et arrière. (Tous les "dinosaures à plumes" identifiés jusqu'alors, comme l'Archéoptéryx, ne possédaient qu'un seul jeu d'ailes couvrant leurs membres antérieurs). Inutile de dire que cela a suscité une importante remise en question de la façon dont les dinosaures de l'ère mésozoïque ont évolué en oiseaux !

Ossements_Fossilisés_Ptérosaure

LE MICRORAPTOR ÉTAIT-IL CAPABLE DE VOLER DE SES PROPRES AILES ?

Certains paléontologues affirment qu'une telle configuration à quatre ailes implique que le vol s'est déroulé selon une phase de vol plané à quatre ailes. La position phylogénétique du Microraptor, cependant, suggère qu'il a divergé de la ligne principale d'évolution menant aux oiseaux et au vol, de sorte que la condition à quatre ailes de l'animal est un état inhabituel, indépendamment évolué. En tout état de cause, les caractéristiques du Microraptor n'expliquent pas comment le vol battant a évolué ni comment une configuration à quatre ailes aurait finalement été réduite à deux. En outre, il n'est pas clair si le Microraptor était capable de voler ou de planer comme les Ptérosaures Volants.

Si vous jetez un coup d'œil dans votre jardin, vous remarquerez peut-être que tous les oiseaux que vous y voyez ont deux ailes au lieu de quatre. Cette simple observation mène inexorablement à la conclusion que Microraptor était une impasse évolutionniste : tous les oiseaux à quatre ailes qui se sont trouvés évoluer à partir de ce dinosaure (et pour lesquels nous n'avons pas encore de preuves fossiles) ont péri au cours de l'ère mésozoïque, et tous les oiseaux modernes ont évolué à partir de dinosaures à plumes dotés de deux ailes plutôt que de quatre.

QUE MANGEAIT LE MICRORAPTOR ?

Une équipe de paléontologues dirigée par le professeur Jingmai O'Connor de l'Institut de paléontologie et de paléoanthropologie des vertébrés (IVPP) de l'Académie chinoise des sciences, ainsi que des chercheurs du Musée de la nature de Shandong Tianyu, ont découvert un nouveau spécimen du dromaeosaure volant : Microraptor zhaoianus avec les restes d'un lézard presque complet conservés dans son estomac. Leurs découvertes ont été publiées dans Current Biology.

Le lézard est différent de tous ceux connus au Crétacé et représente une nouvelle espèce, Indrasaurus wangi. Le lézard a été nommé d'après le professeur WANG Yuan de l'IVPP, qui est également directeur du Musée paléozoologique de Chine. Le professeur WANG est un expert de la paléoherpétofaune de la Chine et a été responsable de nombreuses expositions de fossiles chinois.

Microraptor Mange Proie

Microraptor chassant sa proie, un petit Lézard.

C’est la quatrième fois que l’on retrouve un spécimen de Microraptor fossilisé avec le contenu de son estomac préservé. On sait maintenant que ce dinosaure s'est nourri de mammifères, d'oiseaux, de poissons et de lézards, ce qui confirme l'interprétation selon laquelle il s'agissait d'un prédateur opportuniste.

Le lézard est presque complet, cela nous indique probablement qu'il a été avalé entier et la tête la première, nous indiquant sans aucun doute que le Microraptor se nourrissait d'une manière similaire aux oiseaux.

LE MICRORAPTOR AVAIT DES PLUMES NOIRES

Lorsque les dinosaures à plumes se fossilisent, ils laissent parfois derrière eux des traces de mélanosomes, ou cellules pigmentaires, qui peuvent être examinées au microscope électronique. En 2012, des chercheurs chinois ont utilisé cette technique pour déterminer qu'une espèce de Microraptor possédait des plumes épaisses, noires et superposées. De plus, ces plumes étaient brillantes et irisées, une adaptation voyante qui visait peut-être à impressionner le sexe opposé pendant la saison des amours (mais qui n'a pas eu d'impact particulier sur la capacité de vol de ce dinosaure).

Veilleuse Dinosaure Ptérosaure

CE QU’IL FAUT RETENIR

  • Signification : Microraptor signifie Petit Voleur.
  • Epoque : Il vivait au temps du début du Crétacé, il y a environ 130 à 125 millions d’années.
  • Habitat : Dans l’actuelle région Nord-Est de la Chine.
  • Taille : Il mesurait 90cm au maximum.
  • Poids : Il pesait 1 à 2,3kg pour les spécimens adultes.
  • Régime alimentaire : Microraptor est un dinosaure Carnivore. Il se nourrissait de tout petits reptiles ou petits poissons, bien souvent opportuniste.
  • Famille : Dromaeosauridae / Dromaeosauridé.

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