Les empreintes de dinosaures: fossilisation, images et informations.

- Par : Dinosaure Rex

Les empreintes de dinosaures: fossilisation, images et informations.

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Les empreintes de dinosaures sont des fossiles dits à l'état de traces. Elles sont des preuves géologiques qui enregistrent l'activité biologique. Il peut s'agir de terriers, de traces de nourriture, d'empreintes de pas de dinosaures et bien d'autres choses encore. Il faut les différencier des fossiles corporels comme les os de dinosaures car ils nous apportent d'autres types d'informations que nous verrons un peu plus tard dans cet article.

Aujourd'hui, nous allons tenter de répondre aux questions suivantes: Comment se forment des empreintes de dinosaures ? Comment se fossilisent-elles ? et enfin, que nous apprennent les empreintes de dinosaures ?

Mais avant de commencer, il nous faut d'abord se familiariser avec le vocabulaire spécifique. Tout d'abord, il faut savoir que les empreintes de dinosaures fossilisées sont appelées "Ichnites" dans le milieu scientifique et paléontologique. Pour faire court, ces empreintes se font naturellement lorsqu'un dinosaure marche sur un sol mou et laisse une trace de son passage (comme chez nous, les humains), à la différence près que certaines de ces traces ont été fossilisées et ont traversé les âges pour nous parvenir des millions d'années plus tard.

Il faut également savoir ce que signifie la paléoichnologie. La paléoichnologie est la science et l'étude des traces anciennes. Propre au milieu de la paléontologie, les experts vont étudier les traces d'activité biologiques qui ont été fossilisés avec le temps (ichnofossiles).

Découvertes d'empreintes de dinosaures

Les traces de dinosaures étaient probablement connues des êtres humains depuis longtemps. Nous savons que c'est le cas des Amérindiens en raison de certains pétroglyphes et noms donnés près des sites de traces de dinosaures. Cependant, il est douteux que les anciens ancêtres connaissaient la nature de ces traces...

La paléoichnologie aurait vraiment commencé en 1836, lorsque Edward Hitchcock, professeur de géologie à Amherst College, a trouvé des traces de ce qu'il pensait être des oiseaux "grégaires" dans une carrière. Il a ensuite recueilli près de 2000 traces de dinosaures, dont beaucoup se trouvent encore sur le campus du musée d'histoire naturelle Beneski. La plus grande mesure 20 pouces de long et 14 pouces de large, soit plus de deux fois la taille de la main d'une femme.

Fossile de dinosaure Iguanodontidé

Empreinte fossilisée de griffes d'un dinosaure Iguanodontidé dans le Sussex (Royaume-Uni)

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Plusieurs découvertes ont été faites au début du XIXe siècle, dont une importante découverte de plusieurs traces de fossiles dans le Connecticut. Cependant, ces découvertes ont été prises pour des oiseaux préhistoriques. Ce n'est que plus tard que l'on a déterminé que ces traces étaient des empreintes de dinosaures. Depuis cette première période, les empreintes de dinosaures ont été négligées par les paléontologues, qui les considèrent comme peu intéressantes. Ce n'est que ces dernières années, depuis les années 80 environ, qu'elles ont gagné en popularité.

Cela a été encouragé par la découverte de nombreux nouveaux sites de pistes comme celui de St. George, dans l'Utah, et la publication de nombreux livres sur le sujet. Actuellement, l'examen se poursuit activement comme une division majeure de l'étude des dinosaures.

Empreinte de dinoaure sur l'île de Skye en écosse

Skye se présente comme l'"île des dinosaures" d'Écosse, et pour cause : sur la plage de Staffin, sur la côte est, à marée basse, on peut voir les empreintes laissées par de petits dinosaures il y a environ 165 millions d'années. Si vous les manquez, le petit musée de Staffin possède des moulages de ces empreintes, ainsi que des os de dinosaures et d'autres fossiles.

Comment se forme une empreinte de dinosaure ?

Laisser une empreinte dans le sol est relativement simple, surtout lorsque l'on est un dinosaure de plusieurs tonnes. Les empreintes se font généralement sur un sol mou (mais pas trop) et légèrement humide. Vous l'avez compris, tout dépend en réalité de la consistance du sol. Le poids de l'animal préhistorique viendra naturellement écraser la matière sous sa patte, formant ainsi l'empreinte de pas marquant son passage. Si ce sol est trop dur alors l'empreinte ne pourra pas être nette ou ne laissera pas de trace du tout.

Chaque empreinte a une petite chance de devenir un fossile : l'empreinte originale appelée vraie trace est l'empreinte qui est laissée naturellement par le dinosaure sur le sol.

On appelle généralement "piste" l'ensemble des pas de dinosaures vraies traces ou non, qui ont fossilisé avec le temps, montrant ainsi la direction qu'il prenait et apportant des informations sur ses déplacement, sa taille, ses enjambées...

Empreinte fossilisée à la rioja en espagne

Empreinte fossilisée de dinosaure à la Rioja en Espagne. (Jultud/iStock)

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Fossilisation d'une empreinte de dinosaure

Le processus général de fossilisation des traces de dinosaures est un processus complexe. Plusieurs facteurs doivent être présents. Tout d'abord, le dinosaure doit faire une trace dans un environnement où les traces sont facilement formées, comme un sol mou et humide que l'on trouve autour des lacs, des rivières, dans la vase et des marécages. Attention cependant car ce sol ne doit pas être trop mou et rempli d'eau sous peine d'être rapidement effacé.

Une fois ces empreintes laissées, elles sont généralement comblées par un autre sédiment. Il est utile que ce sédiment soit d'un matériau différent de celui dans lequel la trace a été faite, de sorte qu'il ne se mélange pas et que la trace reste préservée. Une fois que la piste (trace) est remplie, une sorte de moulage naturel se forme à l'intérieur.

Avec le temps, soit la voie originale, soit le moulage, soit les deux deviennent des roches sédimentaires. Parfois, la trace originale s'érode et il ne reste que le moulage et ce qui semble être une trace de dinosaure inversée. Parfois, un renflement est créé dans une couche de soulignement sous la piste réelle. Quoi qu'il en soit, ces traces sont découvertes des millions d'années plus tard, généralement par érosion.

Empreinte de dinosaure dans le sussex

Des dizaines d'empreintes de dinosaures bien conservées, datant d'au moins 100 millions d'années, ont été découvertes dans l'East Sussex.

Beaucoup d'empreintes de dinosaures ont été découvertes dans ce qui était autrefois des régions sèches. Il arrive qu'un dinosaure fasse une empreinte dans le feuillage local, qui est ensuite comprimée au fil du temps et transformée en gisements de charbon dont l'empreinte est encore visible. Cependant, la méthode la plus courante de formation de traces est dans la boue ancienne ou sur un sol humide. Ces traces sont ensuite préservées et aujourd'hui, plus de 1000 sites de traces ont été découverts dans le monde entier.

Que nous apprennent-elles sur les dinosaure ?

L'étude des traces de dinosaures et des fossiles de traces peut nous apprendre beaucoup de choses comme la taille du dinosaure. En analysant la position des traces et l'espace entre elles, les ichnologues (experts en ichnologie) peuvent avoir une bonne idée de la démarche et de la vitesse du dinosaure. Les traces nous en disent long sur la locomotion du dinosaure, par exemple, s'il marchait ou non sur deux ou quatre pattes. Nous pouvons en apprendre davantage sur son comportement en étudiant sa posture lorsqu'il se tient debout ou lorsqu'il se déplace. D'autres indices sur sa posture peuvent être observés dans les empreintes laissées par sa queue, s'il en existe.

De nombreuses marques sont faites dans d'anciens feuillages qui se sont ensuite fossilisés pour former du charbon, nous donnant une idée des environnements dans lesquels le dinosaure a marché. De nombreux sites ont été trouvés avec de nombreuses traces de plusieurs dinosaures nous donnant des informations sur le comportement social du dinosaure, qu'il ait voyagé en meute ou non. En plus de tout cela, nous pouvons apprendre l'anatomie et les coussinets de ses pieds, le nombre d'orteils qu'il avait, s'il s'agissait d'empreintes de théropodes ou non. Même si nous pouvons apprendre beaucoup des empreintes de dinosaures, il est souvent difficile de déterminer quel dinosaure a laissé ces empreintes, à moins qu'un squelette du dinosaure ne soit enterré à proximité.


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