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Oviraptor: zoom sur ce Dinosaure "Voleur d'Oeufs"

Oviraptor: zoom sur ce Dinosaure "Voleur d'Oeufs"

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L’Oviraptor est souvent assimilé à un « voleur d’œuf » de par la signification de son nom latin mais c’est l'un des dinosaures les plus spectaculairement incompris. Oviraptor n'était en fait pas un voleur d'œufs mais un théropode à plumes très bien élevé de la fin de l'ère mésozoïque

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Aujourd’hui, nous allons faire la lumière sur un Dinosaure assez mal connu et sujet à de fausses croyances. Nous allons vous exposer tout ce qu’il y a à savoir sur l’Oviraptor. Pour ce faire, nous allons parler de la découverte de fossiles d’Oviraptor, de son époque, de son habitat, de sa taille et son poids, de son régime alimentaire et bien d’autres sujets.

Tapis Oviraptoriae

A QUELLE EPOQUE VIVAIT L’OVIRAPTOR ?

En Latin, Oviraptor signifie « voleur d’œuf ». L’Oviraptor était un petit dinosaure théropode (dinosaures vertébrés marchant sur leurs deux pattes arrière) de la famille des Oviraptoridés. Il vivait en Asie à la période du Crétacé Supérieur durant le Santonien, il y a environ 80 à 70 millions d’années.

Voici la classification de l’Oviraptor :

  • Super-Ordre : Dinosauria
  • Ordre : Saurischia
  • Sous-Ordre : Theropoda
  • Micro-ordre : Coelurosauria
  • Clade : Oviraptorosauria
  • Famille : Oviraptoridae
  • Espèce : Oviraptor Philocératops

FOSSILES D’OVIRAPTOR

Malheureusement, les experts et les paléontologues ne disposent que de très peu d’éléments afin d’étudier avec précision l’Oviraptor. Le tout premier fossile de notre ami voleur d’œuf a été découvert pour la toute première fois à Djadokhta en Mongolie en 1923 au cours d'une expédition paléontologique dirigée par Roy Chapman Andrews. Cependant, ces os fossilisés ne se limitaient tristement qu’à un crâne abîmé et à de maigres fragments du squelette comme nous le montre la photo ci-dessous.

Holotype Oviraptor

Spécimen Holotype de l'Oviraptor - Squelette Oviraptor.

L’année suivant, en 1924, un paléontologue américain du nom de Henry Farifield Osborn a décrit le spécimen.

Ce spécimen a été trouvé couché sur un nid d'environ 15 œufs. Ce fossile avec le crâne était séparé des œufs par seulement 10 cm de sédiment. Étant donné la proximité des deux spécimens, Osborn a conclu que l'Oviraptor était un dinosaure ayant des habitudes de consommation d'œufs. Il a expliqué que le nom générique, Oviraptor, est le latin pour "voleur d'œufs", en raison de l'association des fossiles.

Les scientifiques qualifient l’Oviraptor de Philoceratops. Cela signifie "prédilection pour les œufs de cératopsiens", ce qui est aussi le résultat de la pensée initiale du nid appartenant à Protoceratops ou à un autre cératopsien. Cependant, Osborn a suggéré que le nom Oviraptor pourrait refléter une perception erronée de ce dinosaure.

Mais de nombreux paléontologues mettent en doute la véracité de cette théorie …

OVIRAPTOR : VOLEUR D’OEUF ?

Falaise Flaming Désert Gobi

Découverte du fossile d'Oviraptor dans les Falaises de Flaming dans le Désert de Gobi en Mongolie, 1923 par Roy Chapman Andrews.

Lorsque les restes d'Oviraptor ont été découverts pour la première fois, par le célèbre chasseur de fossiles Roy Chapman Andrews, ils étaient perchés au sommet de ce qui semblait être une couvée d'œufs de Protoceratops. Puis, des décennies plus tard, les paléontologues ont déterré un autre théropode à plumes, très étroitement apparenté à Oviraptor, assis au sommet de ce qui était incontestablement ses propres œufs. Nous ne pouvons pas en être sûrs à 100% mais le poids de la preuve est que ces prétendus œufs de "Protoceratops" ont en fait été pondus par Oviraptor lui-même - et le nom de ce dinosaure était un énorme malentendu.

Lorsqu'il a décrit pour la première fois l'Oviraptor, Henry Fairfield Osborn, le président du Musée américain d'histoire naturelle, a commis une erreur (quelque peu compréhensible) : il l'a classé comme un dinosaure ornithomimide ("imitateur d'oiseaux"), de la même famille que l'Ornithomimus et le Gallimimus. (Les ornithomimides n'ont pas reçu leur nom parce qu'ils avaient des plumes ; ces dinosaures rapides et aux longues pattes ont plutôt été construits comme les autruches et les émeus modernes). Comme c'est si souvent le cas, il a été laissé aux paléontologues ultérieurs le soin de corriger cette erreur.

SQUELETTE D’OVIRAPTOR

Veilleuse Dinosaure 3D

Outre sa réputation injuste de voleur d'œufs, l'Oviraptor est bien connu pour être l'un des dinosaures les plus ressemblants à un oiseau. Ce théropode possédait un bec pointu et édenté, et il se peut qu'il ait également porté une carapace de poulet, dont la fonction est incertaine. Bien qu'aucune preuve directe n'ait été apportée par ses rares restes fossiles, l'Oviraptor était presque certainement couvert de plumes, la règle plutôt que l'exception pour les petits dinosaures carnivores de la fin du Crétacé.

Il avait une large mâchoire inférieure avec un crâne qui avait probablement une crête. Les mâchoires supérieure et inférieure étaient toutes deux édentées et développaient un bec corné qui était utilisé pendant l'alimentation en suivant la morphologie robuste des mâchoires inférieures. Les bras étaient bien développés et allongés et se terminaient par trois doigts aux griffes recourbées.

Comme les autres oviraptoridés, l'Oviraptor avait de longs membres postérieurs qui avaient quatre doigts, le premier orteil étant réduit. La queue n'était probablement pas très allongée et se terminait par un pygostyle qui supportait de grandes plumes.

Les membres antérieurs étaient longs et minces, avec trois longs doigts griffés clairement adaptés pour saisir, arracher et déchirer. L'oviraptor avait un crâne court avec de très grands yeux entourés d'un anneau osseux ; il était peut-être capable de vision stéréoscopique.

TAILLE DE L’OVIRAPTOR

D’après les quelques fossiles retrouvés, les analyses et les estimations les plus probables ont évalué la taille de l’Oviraptor à environ 1,6 m de long et un poids compris entre 30 et 40 kg.

Taille Oviraptor

Comparaison taille oviraptor.

QUE MANGEAIT L’OVIRAPTOR ?

Lorsqu'il a été décrit pour la première fois en 1924 par Osborn, l'Oviraptor était à l'origine présumé avoir un organisme ovarien - un organisme dont le régime alimentaire est à base d'œufs. Ce style de vie a été jugé et conclu sur la base de l'association de l'holotype avec un nid que l'on pensait appartenir à Protoceratops.

En 1977, Barsbold a proposé une hypothèse de mâchoire écrasante. Il soutenait que la force des robustes mâchoires inférieures et probablement du rhamphothéca (bec corné) était assez forte pour briser la coquille des mollusques tels que les palourdes, qui se trouvent dans la même formation géologique qu'Oviraptor.

La rhamphothèque et les mâchoires inférieures, ainsi que l'extension de plusieurs os du palais, auraient fait un outil de perçage. Barsbold a également suggéré que les oviraptoridés auraient pu avoir un mode de vie semi-aquatique basé sur le régime alimentaire à base de mollusques, la localisation élevée des cavités nasales, une musculature accrue de la queue et la taille plus importante du premier doigt manuel.

Squelette Oviraptor

Squelette Oviraptor.

En 2008, Stig Olav K. Jansen a comparé le crâne de plusieurs espèces d'oviraptoridés à celui d'oiseaux et de tortues afin de déterminer quelles propriétés peuvent prédire une rhamphothèque. Il a constaté que les mâchoires inférieures des oviraptoridés étaient très similaires à celles des perroquets, et que les mâchoires supérieures étaient plus semblables à celles des tortues. Sur la base de ces observations, Jansen a suggéré que les oviraptoridés étaient omnivores, car la rhamphothèque très développée ainsi que les membres antérieurs proéminents auraient été adaptés pour attraper et déchirer de petites proies. De plus, les projections pointues du palais auraient contribué à retenir les proies. Jansen a souligné qu'un régime entièrement herbivore chez les oviraptoridés semble peu probable car ils n'avaient pas de tomia (bords tranchants des mandibules) plates et larges à mâcher, et étaient incapables de déplacer latéralement les mâchoires inférieures. Cependant, il considérait que les mâchoires inférieures étaient suffisamment solides pour contenir au moins des éléments écrasés comme des œufs, des noix ou d'autres graines dures.

L’OVIRAPTOR COUVAIT SES ŒUFS

Fossiles Oeuf Oviraptor

Depuis la description du spécimen embryonnaire de Citipati en 1994, les oviraptoridés ont été mieux compris dans le milieu paléontologique : au lieu d'être des animaux mangeurs d'œufs comme on le pensait, ils couvaient et s'occupaient des nids. Ce spécimen de 1994 a montré que l'holotype d'oviraptor était probablement un individu sexuellement mature qui a péri en couvant le nid associé aux œufs. Ce nouveau comportement des oviraptoridés est devenu plus clair avec le rapport et la brève description d'un spécimen adulte de Citipati en nidification en 1995 par Norell et ses collègues.

Le spécimen a été trouvé sur des couvées d'oeufs, ses membres postérieurs étant accroupis symétriquement de chaque côté du nid et ses membres antérieurs couvrant le périmètre du nid. Cette position de couvaison n'existe aujourd'hui que chez les dinosaures aviaires modernes et soutient un lien comportemental entre ce dernier groupe et les dinosaures non aviaires.

CE QU'IL FAUT RETENIR

  • Signification: Voleur d'Oeufs
  • Époque: Santonien, pendant le Crétacé Supérieur, il y a 80 à 70 millions d'années.
  • Habitat: Asie.
  • Taille: 1,6 mètres de long
  • Poids: 30 à 40 kg.
  • Régime alimentaire: Omnivore (mollusques de préférence)
  • Famille: Oviraptoridae
  • Découverte fossile: En 1923 par Roy Chapman Andrews à Djadokhta en Mongolie.

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