Tortues et Dinosaures: Origines et évolution

- Par : Dinosaure Rex

Tortues et Dinosaures: Origines et évolution

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Il faut admettre que l'aspect étrange des tortues rappellent certaines caractéristiques physiques qui étaient présentes au Mésozoïque chez certaines espèces de dinosaures préhistoriques. Leur carapace épaisse est par exemple semblable à celle que portait Ankylosaurus sur son dos. On sait d'ailleurs que les tortues à cette époque étaient beaucoup plus grosses que celles que l'on connait de nos jours. Puisque certaines espèces vivent encore sur Terre, nous nous sommes demandé si les tortues étaient des dinosaures et si elles avaient un lien de parenté avec ses derniers. 

Qui sont les Tortues ?

Les tortues sont les reptiles les plus facilement reconnaissables grâce à leur carapace dure qui les protège des prédateurs. Les tortues de mer font partie des groupes de reptiles les plus anciens et les plus primitifs qui subsistent sur Terre qui existaient déjà à l'époque des dinosaures. La plupart des tortues vivent la majeure partie de leur vie dans l'eau.

Tortue moderne

Les tortues de mer représentent un lien important avec les écosystèmes marins, tels que les récifs coralliens et les herbiers marins. Malheureusement, les populations de tortues de mer ont diminué au fil du temps. Des milliers de tortues sont accidentellement capturées chaque année par des équipements de pêche et de nombreuses plages dont les tortues dépendent pour nidifier disparaissent, ce qui signifie que la reproduction est limitée.

Le terme "tortue" désigne toutes les espèces du groupe des testudines, qui comprend les tortues, les tortues terrestres et les tortues de mer. Il existe deux types principaux de tortues, classés dans les catégories "cryptodira" ou "pleurodira", qui regroupent plus de 300 espèces. Les tortues peuvent être aquatiques, semi-aquatiques ou surtout terrestres. Il existe également des tortues qui vivent sur terre et ne sont pas bien équipées pour la nage dans l'eau.

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Figurine tortue dinosaure

Six des sept espèces de tortues marines (tortue luth, tortue caouanne, tortue kemp, tortue verte et tortue imbriquée) se trouvent dans tous les océans du monde, à l'exception de l'Arctique et de l'Antarctique. La septième, la tortue plate, vit seule dans les eaux autour de l'Australie.

Comme les autres reptiles, les tortues ont le sang froid. De nombreuses espèces de tortues peuvent cacher leur tête à l'intérieur de la carapace lorsqu'elles sont attaquées par des prédateurs. Mais elles ne possèdent pas toutes cette aptitude. Certaines tortues de mer mangent de grandes quantités de méduses parce qu'elles ont une bouche et des mâchoires spécialement formées pour les aider à manger la nourriture qu'elles préfèrent.

En tant que l'une des quatre principales familles de reptiles, avec les crocodiles, les lézards et les serpents, les tortues sont l'objet de la fascination de l'homme depuis des milliers d'années.

La tortue alligator est-elle un dinosaure ?

Tortue alligator

La tortue alligator ressemble beaucoup à un dinosaure de par son apparence primitive.

Les tortues dinosaures sont parfois décrites comme des dinosaures en raison de leur carapace hérissée de pointes et de leur visage à l'allure primitive. Elles possèdent trois arêtes pointues le long de leur carapace qui vont de la tête à la queue. Contrairement à toutes les autres espèces de tortues serpentines, celle-ci a des yeux sur les côtés de sa tête.

La tortue serpentine alligator est la plus grande espèce de tortue d'eau douce. Les mâles pèsent généralement entre 70 et 80 kilos. On a recensé une tortue serpentine alligator de 180 kilos au Kansas en 1937.

Les tortues serpentines alligators se trouvent exclusivement aux États-Unis, du nord de la Floride à l'est du Texas et jusqu'à l'Iowa au nord. Elles sont presque exclusivement aquatiques, et ont tendance à rester immergées et immobiles si longtemps que des algues commencent à se développer sur leur carapace. Ils peuvent passer 50 minutes avant de devoir remonter à la surface pour une bouffée d'air. À l'exception des femelles qui pondent, ces tortues ne viennent presque jamais sur la terre ferme. Les systèmes fluviaux, les lacs et les zones humides constituent leurs habitats préférés.

Origines des Tortues

Apparition des tortues

On sait que les tortues sont apparues sur la Terre il y a environ 230 millions d'années, durant la période du Trias. Cependant, leur origine exacte fait encore l'objet de débats. Certains scientifiques affirment que les tortues sont plus étroitement apparentées aux lézards et aux serpents, tandis que d'autres pensent que les tortues devraient en fait être placées dans le groupe des archosaures, qui comprend les crocodiles, les ptérosaures, les dinosaures et les oiseaux.

La tortue fossile Kallokibotion bajazidi de la collection du musée

Les tortues fossiles, comme cet exemple de Kallokibotion bajazidi, peuvent nous renseigner sur la façon dont le groupe a réagi aux changements environnementaux dans le passé. Image : Josh Davis.

Les paléontologues ne sont toujours pas d'accord sur la place qu'elles occupent réellement dans l'arbre généalogique. Ils sont probablement issus d'une sorte de reptile qui a progressivement élargi ses côtes et celles-ci sont devenues sa coquille. Mais nous n'avons pas beaucoup de fossiles de transition (qui porte l'information d'une telle transformation physique progressive) sous la main.

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Les Tortues ont survécu à l'extinction de la fin du Trias

Ce qui est certain, c'est que les tortues ont survécu à une extinction massive à la fin du Trias, qui a tué de grandes quantités d'organismes et a conduit à l'apparition des dinosaures. Pendant ce temps, la diversité des tortues était très faible. Il a fallu attendre le Crétacé, qui a débuté il y a 145 millions d'années, pour que le nombre d'espèces de tortues commence à augmenter. Il est resté élevé jusqu'à une nouvelle extinction massive, l'une des plus dramatiques que le monde ait jamais connues. Cette catastrophe, que l'on pense avoir été causée par un astéroïde frappant la Terre, a tué les dinosaures et des milliers d'autres animaux - mais non seulement les tortues ont survécu, mais leur diversité semble s'être accrue.

Certaines espèces de tortues ont effectivement disparu à ce moment-là, mais beaucoup d'autres ont au contraire survécu. Le nombre d'espèces qui ont survécu serait important si on le compare à des groupes comme les dinosaures ou les lézards.

Au cours des cinq millions d'années qui ont suivi, le nombre de genres de tortues a atteint un sommet. Il est intéressant de noter qu'elle présente quelques parallèles avec un autre groupe qui a survécu et s'est ensuite rapidement diversifié après la frappe de l'astéroïde : les crocodiles. A ce jour, les experts pensent cela pourrait être dû à leur habitat (dans l'eau). Les tortues aquatiques n'ont peut-être pas été aussi gravement touchées par l'extinction des espèces, car certains éléments suggèrent que les crocodiles ne sont pas aussi touchés que certains autres groupes. Mais il est très difficile de tester ce genre de choses.

Quel est l'ancêtre de la tortue ?

Présentes depuis des centaines de millions d'années, les tortues ont subi de multiples extinctions massives et catastrophiques, dont celle qui a tué les dinosaures. Elles ont également subis de nombreuses évolutions en termes d'adaptations physiques et environnementales. Voyons maintenant à quoi ressemblaient les ancêtres des tortues que nous connaissons.

Carbonemys

Tortue Carbonemys 

Carbonémys (tortue charbon) est une espèce de tortue à carapace épaisse de la clade Podocnemoidae qui vivait en Colombie au temps du Paléocène (62 millions d'années). Il est normal que le nom de Carbonemys commence par "car" qui signifie "voiture" en anglais, car cette tortue du Paléocène avait à peu près la taille d'une petite automobile (et, compte tenu de son volume massif et de son métabolisme à sang froid, elle n'a probablement pas eu une consommation d'essence très impressionnante). Découverte en 2005, elle aurait mesuré près de 3 mètres de long. Carbonemys était loin d'être la plus grande tortue préhistorique qui ait jamais vécu ; deux tortues du Crétacé qui l'ont précédée de millions d'années, Archélon et Protostega, étaient probablement deux fois plus lourdes. Carbonemys n'était même pas la plus grande tortue à cou latéral de l'histoire, surclassée par Stupendemys, qui a vécu plus de 50 millions d'années plus tard.

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Stupendemys

Stupendemys

Contrairement à Archélon, Stupendemys était une tortue d'eau douce qui habitait les systèmes fluviaux et les lacs du nord de l'Amérique du Sud à la frontière entre la fin du Miocène et le début du Pliocène (il y a 9 millions d'années). La taille énorme de Stupendemys pourrait être une réponse aux menaces de prédateurs vivant en Amérique du Sud qui comprenaient des crocodiles géants tels que Mourasuchus, Gryposuchus et particulièrement le Purussaurus qui ressemble à un caïman.

C'est donc une tortue assez "récente". De la famille des Podocnemididae et du sous-ordre Pleurodira, un fossile quasi complet de Stupendemys a été trouvé qui mesurait environ 2,4 mètres (carapace supérieure) et on estime que les plus grands spécimens de l'espèce Stupendemys mesurait 3,30 mètres. Les tortues à cou latéral ont acquis leur nom parce que leur cou est si long que la seule façon dont elles pouvaient se glisser sous la carapace était de replier leur cou sur un côté. Avec l'ajout du long cou, les Stupendemys auraient été encore plus longs que le célèbre et énorme Archélon, une tortue de mer géante qui vivait plus tôt à la fin de la période crétacée. Il existe deux espèces: Stupendemys geographicus‭ et Stupendemys souzai.

Archelon (puissante tortue)

Fossile de tortue archelon

Archelon est une tortue préhistorique, ancêtre des tortues modernes qui vivait en même temps que les dinosaures.

Les premiers fossiles d'Archelon ischyros ont été trouvés en 1895 par le Dr Wieland, qui a décrit la nouvelle découverte un an plus tard. La découverte a eu lieu dans le Dakota du Sud, dans la formation géologique du Pierre Shale, dont l'âge est estimé à 80,5 millions d'années. Le plus grand spécimen a été trouvé en 1970 dans la même formation. On estime que cette tortue géante mesurait plus de 4 mètres de long et 4,9 mètres de large (de nageoire à nageoire). En conséquence, l'espèce a été considérée comme la plus grande tortue de l'histoire du monde. Elle devançait les anciens détenteurs de records disparus : une tortue marine Protostega gigas (3 mètres) et une tortue d'eau douce Stupendemys (3,3 m). Archelon se nourrissait probablement d'Ammonites, nautiloïdes, Bélemnites, et divers crustacés.

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Protostega

Protostega Gigas

Protostega est l'une des plus grandes tortues à avoir jamais nagé dans l'océan et, jusqu'à présent, elle n'est éclipsée par Archélon qu'en termes de taille totale. Comme pour Archélon, on pense que Protostega avait une carapace "souple" similaire à celle de la tortue luth moderne (Dermochelys coriacea). Comme pour l'Archélon, on pense que Protostega a grandi en consommant des organismes mous comme des méduses et des céphalopodes. Protostega est généralement associée à des régions d'Amérique du Nord qui auraient été sous la Voie maritime intérieure occidentale, mais d'autres restes provenant d'Angleterre laissent entrevoir une distribution beaucoup plus cosmopolite pour cette tortue.

Malgré sa carapace et sa grande taille, les reptiles marins prédateurs comme le Tylosaurus, le Mosasaurus et le Hainosaurus auraient représenté une menace sérieuse pour la Protostega. En outre, le requin Cretoxyrhina a grandi et a eu les dents pour aller travailler sur une tortue.

Classification du Protostega: Chordata,‭ ‬Reptilia,‭ ‬Testudines,‭ ‬Cryptodira,‭ ‬Protostegidae.

Allaeochelys

 Allaeochelys crassesculptata

Fossile d'Allaeochelys crassesculptata.

Cette tortue date de l'ère de l'Éocène et mesurait à l'époque 30cm de long pour 16 cm de hauteur. Le fossile d'Allaeochelys crassesculptata a été découvert dans les gisements de schiste bitumineux de Messel Pit à Darmstadt, en Allemagne. Cette tortue aurait prospéré dans tout le Tertiaire d'Amérique du Nord, d'Asie et d'Europe, et a pour parents les tortues à carapace molle de Papouasie, de Nouvelle-Guinée. En effet, on pense que ce taxon représente la transition entre les tortues véritables et les tortues à carapace molle. Ce spécimen est représenté du côté ventral, montrant le plastron cruciforme de diagnostic qui permettait la liberté de mouvement des pieds en forme de pagaie. De nombreux os des membres sont en évidence.


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